El primer drone polinizador del mundo


Los investigadores han desarrollado un polinizador controlado a distancia utilizando un drone en miniatura equipado con un gel pegajoso, en lo que podría ser una visión del futuro a medida que más y más especies de abejas se ponen en peligro.

Pero mientras que los drones de abeja autónomos podrían ser una parte importante de la producción de alimentos en el futuro, los investigadores del Instituto Nacional de Ciencias Industriales Avanzadas y Tecnología en Japón sólo tropezó con su concepto de polinizadores artificiales por casualidad.

Hace una década, el químico Eijiro Miyako estaba realizando investigaciones sobre líquidos iónicos las sales en estado líquido para ver si podía encontrar algún disolvente que pudiera hacer buenos conductores eléctricos, y  terminó desarrollando un gel tan pegajoso como cera del pelo, pero no bueno para la conductividad. Considerando el líquido un fracaso, lo abandonó, colocando el gel en un gabinete de almacenamiento en una botella sin tapar.

Varios años más tarde, Miyako redescubrió la sustancia, y se sorprendió al descubrir que a pesar de estar sin tapa durante tanto tiempo, no se había alterado ni evaporado.

“Este proyecto es el resultado de la serendipia”, dice Miyako. “Nos sorprendió que, después de ocho años, el gel iónico no se degradara y siguiera siendo tan viscoso. Los geles convencionales están hechos principalmente de agua y no se pueden usar durante mucho tiempo, así que decidimos usar este material para la investigación. “Cuando cayeron en el suelo, los investigadores notaron que la viscosidad del gel le ayudó a recoger el polvo fácilmente, y se les ocurrió que podría ser un buen material para recoger los granos de polen.

Cuando las plantas en flor se reproducen, sus órganos masculinos (estambres) producen polen que fertiliza sus órganos femeninos (pistilos), pero para la polinización cruzada entre las plantas, necesita algo pegajoso para transportar los granos de una planta a otra.

Aquí es donde entran las abejas y otros insectos, recolectando los pequeños granos de polen que se quedan pegados a sus cuerpos y transportándolos de un lado a otro entre las plantas durante la alimentación.

Para probar su gel, el equipo de Miyako puso gotas de líquido en las hormigas y las colocó en una caja de tulipanes. El material ayudó a las hormigas a recoger más polen en sus cuerpos que los insectos no tratados, lo que demostró que el gel podría ser un buen adhesivo.

Todo lo que necesitaban ahora era algo que podría volar de flor en flor, por lo que decidieron utilizar drones miniatura de cuatro propulsores que se venden al por menor por alrededor de $ 100.

Dado que el cuerpo de plástico del drone sería demasiado suave para contener cantidades significativas de granos de polen por sí mismo, el equipo colocó un cepillo pequeño hecho de crin a la parte inferior de la unidad, y sumergió el cepillo en el gel.

Al probar con su sustituto improvisado de abejas, el avión teledirigido pudo polinizar con éxito los lirios japoneses (Lilium japonicum) transportando los diminutos granos de una planta a otra, aunque manualmente pilotar el taxi polínico en miniatura tarda un poco en acostumbrarse .

“Una cierta cantidad de práctica con control remoto del polinizador artificial es necesaria”, explican los investigadores en su artículo.

Por supuesto, la necesidad de los operadores humanos para controlar individualmente los drones polinizadores artificiales no será ningún tipo de solución permanente para el problema de disminución de abejas. Pero los investigadores dicen que las versiones futuras del sistema podrían ser más eficientes en energía y ofrecer una mejor maniobrabilidad, además de incorporar inteligencia artificial y sistemas GPS, para que pudieran navegar y polinizar los cultivos autónomamente.

Si esto les recuerda a Black Mirror no son los únicos, pero si ese tipo de tecnología llega a ser posible, los drones polinizadores en el futuro podrían ayudar a llevar la carga de disminuir las poblaciones de abejas, si los esfuerzos humanos para detener el declive no funciona. Dicho esto, tomaría un montón de drones para recoger el déficit.

Si bien no creen que su creación sustituirá a la polinización natural, “Esperamos que esto ayude a contrarrestar el problema de la disminución de las abejas”, dice Miyako. “Pero lo más importante es que las abejas y los aviones no tripulados deben ser utilizados juntos”.
Los hallazgos se describen en Chem.

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